Actions in the Lower Valley

The Labor Justice Committee has been in a struggle supporting a local worker in the Lower Valley and recruiting more members.

They Educate Others About Their Labor Rights

Alberto Ponce de León
El Diario de El Paso

In a room at Sacred Heart Church, two workers role play a work interview in front of members of the El Paso community. Shalini Thomas observes and cuts the scene when she thinks the actors have made a mistake.

Role-playing is one of the practical exercises used by the Labor Justice Committee, which was formed in August by local organization Paso Del Norte Civil Rights Project.

Those who are interested in participating, many of them undocumented, have been victims of labor rights violations by their employers, including wage theft and attempted blackmail because of their immigration status.

–Do you have documents to work in the US? – asks the actress who is supposed to be the employer

–Well…yes…

–Because if not, I’ll get in trouble…

Shalini Thomas, a graduate of Georgetown University with a degree in International Politics who has worked as a paralegal in an office in Philadelphia, intervenes in the scene and explains to the supposed undocumented worker that she should respond differently.

On a chalkboard, there are notes for those at the meeting, the majority of whom are women: “Documentation. How much will you get paid. Employer’s name. Company’s name. Home address and work address. Telephone number. License plate.”

Every Tuesday, after 6:30 pm, the group meets in the same place, located in the heart of Segundo Barrio.

“Every week we have one or two new cases,” says Shalini Thomas, a Jesuit Volunteer who is originally from India. The group’s structure, unique in El Paso, is composed of volunteers who have been learning about labor rights in the US. Participants include members of the Segundo Barrio.

Read more, after the jump!

“Some employers take advantage of immigration status to pay less, and for example, pay in cash. But we also have cases of mistreatment of workers who are documented. In construction, bakeries, domestic workers,” she says. “That’s why we give this training.”

Paso Del Norte Civil Rights Project says that this group was formed by their organization. The Committee hopes to reach community members who are interested in knowing about workers rights.

“The Labor Justice Committee is separate. We support them and advise them on legal matters,” says Chris Benoit, a specialist in labor law and one of the organizers of the project.

In the little time it has been around, the Committee has already won at least 5 cases. The workers, the majority undocumented, who have been helped by the community group’s intervention, have recovered back payments of $200 to $1,500.

In one of the successful cases, says Benoit, two workers that worked for the same company won a settlement of $8,000 that hasn’t been paid in full yet.

“We’ve won five or six cases since August 24th, when we started,” he affirms. “The majority have involved problems of non-payment of wages. But there has been a mix including many cases in which the worker is receiving less than minimum wage.”

The workers include domestic workers, who regularly cross the border between Ciudad Juarez and El Paso to work in homes where they are mistreated or receive payments that violate labor laws, he explains.

Benoit has insisted that for their organization, the worker’s immigration status is irrelevant, as their labor rights are the same as any citizen.

A week ago, approximately 10 members of the Labor Justice Committee protested at night in front of the house of an ex-employer of a domestic worker. The ex-employer owes $800 for a month’s work.

The group assembled at the San Elizario mission plaza, which is toward the eastern end of El Paso County. Included in this group were Chris Benoit, Shalini Thomas, two legal observers from Paso Del Norte Civil Rights Project, and the affected worker, who asked to be identified with the name “Paola.”

Alter meeting, they went to a house in this little town to start a “peaceful” protest that lasted almost an hour.

“I feel supported by this group and think I can resolve this peacefully,” says “Paola” holding a candle like the rest of the group.

A man, identified by the domestic worker as John Garcia, her ex-employer’s husband, came out of the house and talked with the group: “I don’t know what you arranged with my wife, but she’s not here. She’s at a meeting.”

“Paola” says she worked with “Mrs. Lupe” from September 2008 – February 2009. In March, her ex/employer said she couldn’t pay her any more.

“She told me I had to stop working temporarily because her business wasn’t going well, but I felt bad denying her my assistance,” says “Paola” with a catch in her voice. For more than a month, at $200 a week, “Paola” continued working in the house in San Elizario.

Benoit affirms that the debt should be more than $1,000 because, under law, she should have been receiving at least minimum wage.

As of today, the worker still has not received her salary. Chris Benoit says the group has received threats of retaliation against “Paola” because of her immigration status.

“Paola” has said that this money would help her pay the $300 in rent that she is charged for living with her kids in a trailer. That night, she said that she has been told to leave her house because she can’t pay the rent.


Los educan sobre sus derechos laborales

Alberto Ponce de León
El Diario de El Paso

En un salón de la parroquia Sagrado Corazón de Jesús, dos trabajadores hacen una actuación de una entrevista laboral frente a miembros de la comunidad de El Paso. Shalini Thomas observa y corta la escena cuando considera que los actores han cometido un error.

La escenificación artística es parte de los ejercicios practicados por el Comité de Justicia Laboral formado en agosto por la organización local Paso del Norte Civil Rights Project.

Los interesados en participar, muchos de ellos indocumentados, han sufrido abusos laborales por parte de sus patrones, incluidos falta de pago y chantaje por su condición migratoria.

—¿Tiene papeles para trabajar en Estados Unidos? —pregunta la actriz que se supone es la patrona.

—Este…sí…

—Porque si no yo me meto en problemas…

Shalini Thomas, graduada de la Universidad de Georgetown en Política Internacional y quien ha trabajado como paralegal en un despacho de Filadelfia, interviene en la escena y explica al supuesto trabajador indocumentado que eso no debe contestar.

En un pizarrón hay anotaciones para la gente reunida; la mayor parte mujeres: “Documentación. Cuánto va a pagar. Nombre del patrón. Nombre de la compañía. Dirección de casa, empleo, teléfono, placas”.

Cada martes, después de las 18:30 horas, el grupo se reúne en el mismo lugar, ubicado en el corazón del Segundo Barrio.

“Cada semana tenemos uno o dos casos nuevos”, menciona Shalini Thomas, es voluntaria jesuita y originaria de la India. La estructura del grupo, único en su tipo en El Paso, se nutre de voluntarias personas que han ido aprendiendo sobre derecho laboral de este país. Entre las participantes también se encuentran vecinas del Segundo Barrio.

“Algunos patrones aprovechan su estatus migratorio para pagarles menos y por ejemplo les pagan en efectivo. Pero también hay casos de gente maltratada, aunque tenga documentos. En la construcción, panaderías, empleadas domésticas”, menciona. “Por eso somos un grupo que les da capacitación”.

Paso del Norte Civil Rights Project ha dicho que este grupo fue formado por su organización, pero como una entidad independiente, con el fin de aumentar el número de miembros de la comunidad interesados en conocer sobre derechos para los trabajadores.

“El Comité de Justicia Laboral es aparte. Nosotros los apoyamos y asesoramos en asuntos legales”, dice Chris Benoit, especialista en leyes laborales y uno de los organizadores del proyecto.

En el poco tiempo que lleva de vida, el comité ya ganó al menos cinco casos. Los asalariados, en su mayoría indocumentados, que han sido beneficiados con la intervención del grupo comunitario, recuperaron pagos atrasados que van de los 200 dólares a los mil 500.

En uno de los procesos ganados, dice Benoit, dos empleadas que trabajaban para una misma compañía lograron obtener 8 mil dólares que no se les habían pagado.

“Hemos ganado cinco o seis casos desde el 24 de agosto que iniciamos”, afirma. “La mayoría tiene problemas de sueldos atrasados, pero también hay una mezcla, porque unos recibían menos del pago mínimo”.

Entre los asalariados se incluyen empleadas domésticas, que cruzan con regularidad la frontera de Ciudad Juárez a El Paso para trabajar en casas donde se les trata o se les paga de manera ilegal, explica.

Benoit ha insistido que para la organización es irrelevante la condición migratoria del trabajador en cuestión debido a que sus derechos laborales son los mismos que los de cualquier ciudadano.

Hace una semana, unas 10 personas del Comité de Justicia Laboral se manifestaron por la noche frente a la casa de la ex patrona de una empleada doméstica. El adeudo es de 800 dólares por el trabajo de todo un mes.

El grupo se reunió en la placita de la misión de San Elizario, hacia el Este del Condado de El Paso. Y en él se incluían Chris Benoit, Shalini Thomas, dos observadoras legales de Paso del Norte Civil Rights Project y la afectada, quien pidió ser identificada con el nombre de “Paola”.

Después se dirigieron a la vivienda de ese poblado para iniciar una manifestación “pacífica” que duraría casi una hora.

“Me siento apoyada por el grupo y creo que puedo arreglar esto pacíficamente”, dice “Paola” sosteniendo una veladora al igual que el resto del equipo.

Un hombre, identificado por la trabajadora doméstica como John García, esposo de su ex patrona, salió de la vivienda y habló con el grupo: “Yo no sé qué se arregló con mi esposa, pero ella no está. Anda en una junta”.

“Paola” cuenta que trabajó con “la señora Lupe” de septiembre del 2008 a febrero del 2009. En marzo, su ex patrona le dijo que ya no le podía pagar más.

“Me dijo que me tenía que descansar porque le estaba yendo mal en el trabajo y a mí se me hizo feo negarle el servicio”, dice “Paola” con un nudo apretado en la garganta. Por un mes más, de 200 dólares la semana de pago, “Paola” siguió trabajando en esa casa de San Elizario.

Benoit afirma que el adeudo debiera ser superior a los mil dólares debido a que, por ley, ella debería de haber estado percibiendo al menos el salario mínimo.

A la fecha, la empleada aún no recibe su salario. Chris Benoit asegura que el grupo ha recibido amenazas de represalias para “Paola” de tipo migratorio.

“Paola” ha dicho que ese dinero le ayudaría a pagar los 300 dólares que le cobran de renta mensual por vivir con sus hijos en “una traila”. Esa noche comentó que ya le habían pedido desocupar su casa por falta de pago.

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